경기 파주시 최북단 적성면에 있는 산머루농원. 이곳에는 긴 지하 땅굴이 있다. 영화 ‘강철비’에서 나온 은신이나 침투용은 아니다. 추운 겨울에도 더운 여름에도 항상 15℃ 안팎의 실내온도를 유지하는 이 땅굴은 산머루농원에서 만드는 머루 와인을 저장하고 숙성시키는 ‘와인 터널’이다.

농원을 찾은 지난달 하순 터널에 들어서자 2006년 수확한 머루로 만든 와인이 오크통에서 숙성되고 있는 모습을 볼 수 있었다. 서늘한 공기 속에 머루 익는 내음이 나는듯 했다. 포도향같은 달콤함과 오크통의 나무 냄새가 조화를 이뤘다.

73m에 이르는 터널을 뚫은 장본인은 산머루농원의 서우석·서충원 부자다. 2005년 더 좋은 머루주(酒)를 만들기 위해 아버지가 만든 지하 저장고를 아들인 서충원 대표는 농촌 체험 관광의 핵심 요소로 바꿔놨다. 서 대표는 “머루 재배 전문가인 아버지의 노하우에 가공과 관광을 더했다”며 “지금은 한국보다 외국에서 더 많이 찾아오는 농촌 관광 명소가 됐다”고 소개했다.

◆외국에서 더 유명한 한국 와이너리

산머루농원을 찾는 외국인은 연간 6만 여명이다. 대만 등 중화권 관광객이 많다. 한국인 관광객은 가장 많을 때가 2만5000명이었다고 하니 관람객의 70%가량이 외국인이다.

기자가 농원을 방문한 날도 오전에만 외국인 관광객을 가득 태운 관광버스 4대가 농원을 찾았다. 관광객들은 와인터널을 구경한 후 숙성된 와인을 직접 병입해 가져가는 ‘나만의 와인 만들기’ 체험을 하고 ‘머루 잼 만들기’ 강좌를 들었다. 농원을 떠나는 관광객들의 손에는 쇼핑백이 하나씩 들려 있었다. 서 대표는 “한국 관광객들은 머루 수확철인 9~10월에만 몰리는 반면 외국인들은 여름과 겨울 등 휴가철에 주로 농원을 찾는다”고 설명했다.

2009년 체험농장을 처음 열었을 때만 해도 서 대표는 외국인 관광객을 유치해야겠다는 생각이 없었다. 한국 관광객들을 모을 방법만 고민했다. 그러나 머루따기 체험을 할 수 있는 가을을 제외하면 한국 관광객들은 농원에 오지 않았다. 겨울과 봄, 여름 세 계절을 비수기로 지낸 후 ‘이대로는 안 되겠다’고 생각했다. “농원 유지비용과 직원 월급은 나가는데 손님이 없는 거에요. 돌파구를 찾아야 했습니다.”

서 대표는 농장을 소개하는 자료를 만들어 경기관광공사를 찾아갔다. 경기도의 대표 관광지가 될 수 있으니 해외 박람회에 데려가 달라고 매달렸다. “반신반의 하던 공사 관계자도 현장을 찾아 와인터널을 본 후 되겠다고 생각했던 것 같아요. 다양한 홍보 행사에 저를 데려가 주더라고요.”

서 대표는 그때부터 경기관광공사의 모든 세일즈 일정을 따라다녔다. 해외 박람회, 로드쇼, 세미나 등 농원을 소개할 수 있는 곳이라면 어디든 오케이였다. “나중에 세어보니 1년에 18번 해외 출장을 갔더라고요. 그 결과 2013년부터 본격적으로 대만 쪽에서 단체 관광객들이 오기 시작했습니다. 지금은 원마운트 테마파크, 아쿠아플라넷, 신세계·롯데 아울렛과 함께 대표적인 수도권 서북부 권역 관광지로 자리를 잡았습니다.”

◆머루명인의 뒤를 잇다
산머루농원이 있는 적성면 객현리 감악산 일대는 산머루 마을로 불린다. 이 주변에서만 50여개 농가가 산머루를 키운다. 산머루농원이 직접 키우는 2만3100㎡(7000평) 규모의 밭을 포함해 이 지역에서 생산되는 머루는 1년에 300~400톤이다. 서 대표는 “농가에서 머루를 키우면 전량 산머루농원에서 수매한다”고 말했다.

포도과의 덩굴식물인 산머루는 우리나라의 야생 포도라고 보면 된다. 겉모습은 포도와 거의 흡사하지만 포도보다 새콤달콤한 맛이 강하다고 한다. 폴리페놀, 안토시아닌, 레스베라톨 등의 성분이 많아 항암효과, 빈혈개선, 소화촉진 등의 효능이 있는 것으로 알려져 있다.
서 대표의 아버지인 서우석 씨는 국내에서 최초로 산머루를 밭에 가져와 키운 농업인이다. 이 지역에서 흑염소를 키우던 그는 흑염소 먹이를 찾으러 감악산에 올랐다가 산머루나무를 발견했다.

어릴적 추억의 열매였던 머루를 재배해보고 싶어 산머루나무 몇 그루를 가져와 밭에 심었고 이후 농업기술센터를 찾아다니며 문의한 끝에 재배 방법을 배웠다. 1979년 1500그루의 묘목을 사서 본격적으로 재배를 시작했다.

아들인 서충원 대표가 산머루농원 곳곳에 1979라는 숫자를 써넣은 것도 처음 머루를 재배한 당시의 열정을 잊지 않기 위해서라고 한다. 서우석 씨는 산머루 농사를 전국적으로 확대하는 데도 힘썼다. 파주뿐 아니라 전북 무주와 경남 함양에도 묘목을 공급하고 수차례 교육을 했다. 서 대표는 “전국의 산머루 산지 중 아버지의 손을 거치지 않은 곳이 없다고 해도 과언이 아니다”고 했다.

가공식품을 만들기 시작한 것은 1990년대 후반부터다. 서 대표는 “머루는 쉽게 물러지기 때문에 생과로 유통시키기가 어렵다”며 “자연스럽게 가공공장을 세우게 됐다”고 설명했다.
서 대표는 고등학교 때부터 농업인이 되기로 마음먹었다. “아버지가 전국 최고의 산머루 명인인데 만약 이어서 할 사람이 없어 명맥이 끊긴다면 조금 아쉽다는 생각을 했어요. 그래서 농업을 전공하고 아버지의 뒤를 이어야겠다고 생각했죠.”

마침 한국농수산대학이 설립돼 1기생을 모집하고 있었다. 서 대표는 고등학교 졸업 후 농수산대학에 진학했다. “농업에 대해 체계적으로 배우고 전국의 농업 관련자들과 단단한 네트워크를 쌓을 수 있었던 시기였다”고 서 대표는 설명했다.

◆농가 와인에 미래가 있을까

국세통계에 따르면 2016년 국내 지역특산주 출고 금액은 총 292억원이다.(출고 금액은 생산자가 도매 또는 소매로 제품을 출고할 때 매기는 가격. 여기에 유통단계의 이윤 등이 더해져 판매가격이 됨) 이중 머루와인 등 과실주가 148억원으로 규모가 가장 크다. 포도, 사과, 머루 등 과일을 재배하는 농가들이 잇따라 농가 와인을 내놓으면서 이 시장이 생겨났다.

하지만 통계를 보면 2013년 이후 과실주 출고 금액은 매년 감소하고 있다. 2013년 236억원이었던 과실주 출고 금액은 2014년 196억원, 2015년 179억원, 2016년 148억원으로 줄었다. 농가 와인에 미래가 없는 걸까.

서 대표는 “1차 생산에 그치지 말고, 가공을 통해 부가가치를 높여야 한다는 취지에서 방향은 맞다고 할 수 있다”고 말했다. 초기엔 좋은 과실은 생과로 팔고, 품질이 떨어지는 과일로 술을 만드는 곳이 많아 한국식 와인은 품질이 떨어진다는 인식이 많았지만 최근 들어 와인 생산에 주력하는 농가가 많아지면서 전체적인 품질 수준도 올라왔다고 한다.

하지만 판로가 없는 건 여전히 문제다. 서 대표는 “해외의 유명 와인들이 정말 싸게 수입된다”며 “국내 와인은 품질도, 가격도 아직 경쟁이 안 된다”고 했다. 산머루농원은 관광객이 많아 그나마 나은 편이다. 일부 품목은 이마트 등 주류 유통채널도 뚫었다. 하지만 이런 곳은 매우 드물다는 게 서 대표의 설명이다.

서 대표는 “제도적인 지원이 있어야 농가 와인들이 살아남을 수 있다”고 강조했다. 그는 농가 민속주에 한해 주류에 붙은 세금을 국세에서 지방세로 전환하는 방안을 제시했다. 서 대표는 “세수 확보를 위해 지자체가 적극적으로 움직이면 지역별로 특색있는 와인들이 팔리게 될 것”이라고 말했다.

설 선물세트로 농가 와인을 선물하는 문화도 생겼으면 한다고 그는 덧붙였다. 산머루농원에서는 선물용 머루 와인을 대량으로 구매하는 고객을 대상으로 개인용 와인 셀러를 제공하고 있다. 와인터널에서 와인을 잘 숙성한 후 명절 등 고객이 원할 때 직접 배송까지 해준다.

◆73m 와인터널을 150m 치즈+와인 터널로

산머루농원의 와인터널은 와인 체험장과 숙성창고를 지나 개인 셀러에서 끝난다. 서 대표는 이 터널을 좀 더 뚫어 제품 판매장까지 이어지게 만드는 것이 목표라고 말했다. “지금도 관광객들이 좋아해주지만 제품 판매까지 이어가기 위해선 좀 더 터널을 연장하면 좋을 것 같다”는 게 서 대표의 생각이다.

서 대표는 이를 위해 마을 낙농가 농장주들과 대화를 나누고 있다. 적성면은 파주 지역 낙농가의 40%가 몰려있는 지역이다. 한 낙농가와 함께 만든 산머루 요거트가 성공을 거두며 대화에 물꼬를 텄다.

“마침 치즈를 숙성시키는 조건이 와인과 똑같더라고요. 와인 숙성고를 지나 치즈 숙성고를 관람하고 판매장으로 나와 제품을 자연스럽게 소개받게 되는 동선을 짜는 거죠. 만약 와인+치즈터널이 생긴다면 산머루농원뿐 아니라 지역 낙농가의 매출이 좀 더 늘어날 수 있을 거에요. 농가들이 일단 힘을 모으고, 부족한 부분은 투자해줄만한 곳을 찾아봐야죠. 하하.”

파주=FARM 강진규 기자

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