3박4일 평양 일정 마치고 귀국
중국, 김정은 면담 여부 언급 안해

쑹타오 중국 공산당 대외연락부장(오른쪽)이 20일 오후 3박4일간의 북한 방문을 마치고 베이징 서우두 공항으로 돌아오고 있다. 왼쪽은 지재룡 주중 북한대사. 연합뉴스

시진핑 중국 국가주석 특사로 3박4일간 평양을 방문했던 쑹타오 중국 공산당 대외연락부장이 20일 오후 베이징에 도착했다. 하지만 중국 측은 김정은 북한 노동당 위원장과의 면담 여부에 대해 공개하지 않았다.

중국 관영 신화통신은 이날 “쑹 부장이 지난 17일부터 20일까지 북한을 방문해 조선노동당 중앙지도자와 만나 회담했다”고만 보도했다. 또 “중국과 북한은 양당 및 양국 관계, 한반도 문제 등 공동 관심사에 대해 의견을 교환했다”고 전했다. 아울러 “쑹 부장은 19차 당대회의 주요 정신과 역사적 의미를 통보했고, 북한은 19차 당대회의 성공을 축하하면서 시진핑 동지를 핵심으로 하는 중국 공산당 영도 아래 중국 특색 사회주의와 현대화 강국 건설 등을 기원했다”고 덧붙였다.

해당 기사에서 김정은의 이름은 한 번도 언급되지 않았다. 중국 언론이 북한 특사의 귀국 직후 발표한 속보에서 북한 최고지도자의 이름을 거명하지 않은 건 극히 이례적이다. 루캉 중국 외교부 대변인은 이날 정례브리핑에서 쑹 부장이 김정은을 만났는지와 언제 귀국할지에 대한 질문에 “이번 방북의 구체적 상황에 대해 제공할 정보가 없다”며 상세한 답변을 하지 않았다. 북한 조선중앙통신도 “쑹 부장이 이날 귀국했다”고만 전했다. 김정은과 면담 여부에 대해선 전혀 언급이 없었다.

중국 전문가들과 북한 연구자들은 “중국 언론의 발표만 놓고 볼 땐 아직 양측의 면담 여부가 불확실하지만, 이번 특사 방문이 북·중 관계 악화를 상징적으로 나타낸 것은 틀림없다”고 입을 모았다.
김흥규 아주대 중국정책연구소장은 “김정은의 이름이 거명되지 않은 걸 봐선 면담이 성사되지 않았거나, 성사됐다 해도 공개가 가능할 만큼 진전된 내용이 없었을 가능성이 높다”고 지적했다. 강인덕 전 통일부 장관은 “김정은이 아예 중국 측 특사 면담을 거부했을 가능성도 배제할 수 없고, 만났다 하더라도 서로 좋은 얘기가 오가진 못했을 것”이라며 “중국은 기본적으로 북한의 핵개발을 바라지 않고 대북제재에 동참하고 있기 때문”이라고 말했다. 그는 “지금까지의 관행상 북한 최고지도자가 중국 특사 방문 시 일정상 이렇게 늦게 만난 적이 없다”며 “만났든 안 만났든 북·중 관계가 극도로 냉각됐음을 여실히 드러낸 것”이라고 덧붙였다.

통일부 관계자는 “북한 측의 공식 보도가 있기 전까진 실제 분위기가 어땠는지 예단하기 어렵다”며 “양측 입장이 모두 나올 때까지 추가 확인이 필요한 상황”이라고 전했다.

한편 강경화 외교부 장관은 문재인 대통령의 12월 방중 준비 등을 위해 21일 장관 취임 후 처음 중국을 방문한다. 외교부는 “강 장관은 왕이 중국 외교부 장관과 22일 한·중 외교장관회담을 하고, 12월 우리 정상의 중국 방문을 준비하고 관련 제반사항을 점검하기 위한 협의를 할 예정”이라고 밝혔다.

이미아 기자 mia@hankyung.com

ⓒ 한경닷컴, 무단전재 및 재배포 금지