이승만 전 대통령에 대한 평가는 여러가지로 엇갈린다. 논란도 많다.

일제 강점기 이후 그가 통치했던 시기까지는 선각자나 독립운동가로서의 긍정적 이미지가 일반적이었지만 4·19 혁명 이후에는 반민주 독재자로 덧칠됐다.

그러나 이승만은 선각자,독립운동가와 반민주 독재자로 단순하게 규정하기에는 너무나 큰 인물이다.

그는 일제시대인 1910년대부터 박정희 시대가 열리는 1960년대까지 50년간 세계에 가장 널리 알려진 한국인이었다.

1919년 4월13일 상하이에 세워진 ‘대한민국 임시정부’의 초대 대통령이었으며 29년이 흐른 뒤 수립된 대한민국 합법 정부의 초대 대통령도 이승만이었다.



민주주의·시장경제 일군 선각자

反민주 독재자 일방 매도는 잘못



우리나라 최초의 시민운동 단체라 할 수 있는 서재필의 독립협회에서 활동한 주역 중 한 명이었으며 최초의 일간지 매일신문을 창간하기도 했다.



1900년대에는 개인적 자유와 해방을 최고의 가치라 생각하고 군주제 타도를 외쳤던 공화주의자가 되었다.



독립운동에서는 또 외교독립론과 실력양성론을 주장한 현실주의자였다.



또 친미 반소 반일 외교노선으로 3 · 1운동 이후 구미위원회 활동을 했으며 태평양 전쟁기에는 미국 정부를 상대로 임시정부 승인,군사원조 청원 등 외교활동과 민간을 향한 선전 활동을 한 외교관이기도 했다.

해방 후에는 미군정 · 좌익 · 우익의 공동의 지지를 받으며 등장해 건국 주도세력 간 투쟁 속에서 신탁통치 반대,단독정부 수립론 등 노선으로 결국 최후의 승자가 됐다.



그는 공산계열 반대세력과 북한의 남침,한민당 등 건국세력의 분열 등 역경과 혼란 속에서도 나라의 기틀을 잡았다.



오늘날 우리가 그 가치를 만끽하고 있는 민주주의와 시장경제 체제는 이승만 대통령의 굳은 신념이 아니었다면 이뤄내기 어려웠을 것이라는 지적도 많다.

하지만 전쟁 중인 1952년 대통령 직선제 개선을 추진하면서 군대를 동원해 국회의원들을 국회회의장에 감금하고 협박한 끝에 대통령직선제 개헌을 관철시켰고, 1954년 3연임을 위한 사사오입 개헌,1960년 이기붕을 부통령에 당선시키기 위한 3 · 15 부정선거 등으로 민주주의의 원칙을 위반했다.



자유당 정권의 상습적 비민주적 행위는 야당과 미국의 반발을 샀고 그런 반발은 비판적 지식인과 대학생을 거쳐 4 · 19혁명으로 귀결됐다.

야당과 미국의 사임 요구에 이승만은 "국민이 원한다면 사임하겠다"고 선언하며 대통령직에서 물러났다.



2차 세계대전 이후 지금까지 후진국에서 쿠데타나 암살 등 유혈 폭력 없이 최고권력자가 국민들의 요구에 따라 자진해서 물러난 사례는 지극히 드문 일이었다.

⊙ 선각자 과격행동파 연설가 공화주의자

이승만은 1875년 황해도 평산군에서 조선 세종의 형 양녕대군의 16대손으로 출생했다.



1877년 서울로 이주했고 어린 시절 여러 서당을 다니며 전통 한학을 공부했다.



13세부터 19세까지 매년 과거에 응시했으나 번번이 낙방했고 1984년 갑오경장으로 과거가 폐지되자,1895년에 미국 선교사가 세운 배재학당에 입학했다.



영어를 배워 6개월 만에 영어교사가 될 정도로 총명했던 이승만은 1년 만에 단발함으로써 전통과의 결별에 과감함을 보여주기도 했다.



그는 배재학당에서 미국처럼 자유와 평등의 개념을 토대로 건설된 민주주의 국가가 있다는 사실을 알게 됐다.

그는 서재필 윤치호 등의 영향 하에 1898년부터 언론과 정치활동에 나섰다.



이 시기 그는 정치 지향적이고 과격한 행동파였다.



대중집회에서는 연설가로 이름을 날렸다. 그는 독립협회 활동으로 투옥됐고 탈옥 미수로 사형수가 됐다가 선교사들의 구명운동으로 종신형을 받았다.

이승만은 감옥에서 자신의 반(反)봉건주의적 자유주의 정치사상을 정리한 「독립졍신」을 집필했는데 이는 정신(기독교) 제도(서양정치,법률) 외교(만국공법,중립외교)의 측면에서 한국을 완전히 서구화,기독교화하자는 것이었다.



특히 서구화의 핵심은 미국화를 의미했다.

그는 러 · 일전쟁 와중에 풀려났고 미국 선교본부와 선교사들의 도움으로 1905~1910년간 조지 워싱턴대, 하버드대, 프린스턴대에서 학사 석사 박사 학위를 차례로 취득했다.



1910년 귀국해 서울 YMCA 학감으로 교육 · 계몽활동을 벌이다 1912년 미국으로 망명한 이후 하와이에서 독립운동을 전개했다.

⊙ 이승만의 건국 이념

이승만을 건국 대통령이라고 부르는 이유는 단지 그가 대한민국의 초대 대통령이었기 때문이 아니다.



건국 이후 반세기가 넘게 흐르는 동안 각종 정변이 많았고 이에 따라 정권이 바뀌었지만 △자유민주주의와 시장경제 △대통령 중심제 △친미외교 △교육입국 등 이승만이 건국 후 12년 재임 기간 동안 다져놓은 국가의 기본 틀이 꾸준이 이어져 왔다고 볼 수 있다.

끊임없는 좌익,공산주의자들의 반발과 6 · 25전쟁을 극복하며 자유민주주의를 지켜냈으며 토지 개혁을 통해 봉건 잔재를 청산하면서도 북한과 달리 유상몰수,유상분배 방식으로 시장경제 원칙을 지켰다.



일제강점기 때 일본에서 공부한 지식인들과 한민당 등 야당이 일본식 내각책임제를 주장할 때도 신생 대한민국은 왕조가 완전히 몰락해 구심점 역할을 할 수 없고 민족 내부 분열이 극심한 상태이므로 강력한 대통령 중심제가 필요하다며 흔들리지 않았다.

또 1945년 당시 한반도 국제정세가 미 · 소 · 중 · 일 등 열강에 둘러싸여 있는 상황에서 일부 좌우합작파가 생각했듯이 중립을 지킨다는 것은 현실성이 없다고 보고 미국이라는 강력한 우방을 잡기 위해 노력했다.



교육입국의 의지는 대한민국 번영의 밑거름이 됐다.



국가재정이 취약했기 때문에 이승만 본인이 솔선수범해 하와이에 있던 한인기독학원 재산을 팔아 인천에 인하공대(현 인하대)를 세웠고 이후 초대 상공부 장관 임영신이 퇴임 후 중앙대학을 세우는 등 국내외 수많은 독지가들이 사학재단을 설립했다.

결론적으로 보자면,이승만은 상하이 임시정부 대통령(1919~1925)과 대한민국 대통령(1948~1960)을 역임하며 한국 역사상 첫 공화정을 대표했다.



그는 전근대에서 근대로,식민지에서 신생 공화국으로 전환하는 시점에서 결정적인 역할을 함으로써 한국 역사의 일부가 됐다.



아직까지 그의 행적과 정치노선,정책 등에 대한 논란이 많지만 그의 과(過)가 너무 강조되면서 공(公)이 묻혀가는 게 안타깝다.

정재형 한국경제신문 연구위원 jjh@hankyung.com


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